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不朽的音响神话--300B 电子管

[日期:2013-09-14] 来源:  作者: [字体: ]

不朽的音响神话--300B 电子管

如果说整个工业科技的努力是使人类生活更加进步、文化更加发展的话,那工业发展的历史上必定有许多值得我们品味再三的经典名作。像是汽车方面的福斯金龟车、相机方面的徕卡M系列双眼相机、克鲁伯的咖啡炉等等,都是经过时间的证明而流传至今,依然美名在外而值得收藏的好东西。我们把焦点放在音响这个具有高度人文色彩的产物,在时间的考验下到底有多少是属於真正堪称「经典」的成功之作呢?相信许多老资格的音响玩家或是业界前辈心中各有答案,也各有支持自己所坚持的理论,特别是在重播科学与声音的艺术上,更有许多精彩的论述与值得细心思索的地方。但是,有一个最多只能以「零件」将之归属的产物,经历了超过半世纪的时间演进以及科学的发展,却始终声名不坠,在许多音响迷心中依然占有梦幻般的期待,那就是令许多现在音响迷所无法理解的音响神话---300B.
W.E.是300B的诞生地

300B这支直热式三级电子管的由来,是美国西方电子公司Western Electric在三○年代的专利设计,所以严格说起来,目前我们所看到百家争鸣的众多300B品种当中,只有WE300B才是货真价实的300B正宗。不论其他自称自己的300B如何优秀,声音超越了Western E1ectric当初的表现云云,但是以历史与科技的成就而言, 300B 最正确的名字只有「WE300B」一个而已。直到一九八八年WE将300B的生产线关闭,才由其他电子管厂的模仿产品取代。

以我们现代数位音响以及通讯传输的技术来说,很难想像在三○年代的时候,想要「原音重现」是何等困难的事情。当时最顶尖的科学家无不将天涯若比邻的通讯技术发展,以及有声电影的音响技术视为第一发展的高科技产业。世界各国的科技研发单位,都将此一造福人类生活的通讯科技列为首要的研发目标,而身为科技先驱以及电话发明的贝尔实验室集团子公司,西方电子便在一九三三年成功推出WE300B这支大型的直热式三极管,作为有声电影院音响扩大机最主要的主动放大元件,用于型号为46C的功率扩大机身上。

在当时,所有扩大机的功率输出大概都不超过三瓦,而且频宽严重不足,对于能容纳几百人的电影院,或是更大型的音乐厅等大型空间来说,区区的三瓦并不能带来多大的实质意义。而WE的工程师们,在46C当中只使用了一支WE300作单端放大的线路设计,便让扩大机能有五瓦左右的功率,以当时来说已经算是旷古硕今的超级大功率了,堪称是音响史上的一大迈进。搭配效率超过105dB以上的号角喇叭,使公共广播的音响工程成为可能。换句话说,WE300是少数专为音响产业所发展的主动元件。

值得一提的是,我们现在的工业产业形式,是将零件与成品分开制造,也就是说一家生产成品的大厂商,必定有需多相互配合的上、下游厂商来替它生产或代工其他主要零件,不可能一项成品都是由一家厂商独力生产设计完成,这是因为工业的进步所带来「分工合作」的产业模式。但是在一九三○年代的工业设计形式,得事先创造零件原料的特性才能著手设计成品,所以46C功率扩大机便是少数甚至唯一能使用WE300电子管的选择。目前WE300大概都已经销声匿迹了,只能在一些专门讨论电子管的文献中偶而提及。

紧接著WE300之後,便是在一九三五年初所改良设计的WE300A加强版本,使整体结构更加完善,输出功率能往上提升。WE300A当时是用在型号为86A的功率扩大机身上,单端的放大线路功率输出大约是六瓦左右,用途同样是作为有声电影院音响设备的功率扩大机。WE300A外型设计上与目前的WE300B 差不多,仅在管座方向锥上的角度略有差异。WE300A的方向锥位於两只小脚的中间,大部分国产300B也是如此的设计,而正统的WE300B的方向锥则是偏向左方大约43度的位置,至於其他外型上的差异并不大。

WE300一WE300A一WE300B

一九三五年之後,WE300B 才正式成功设计推出,其生产目的并不只是单纯的作为电影院功率扩大机之用,它背后更大的目的是作为电话通讯的用途。WE300B最早的开发目的是用在通讯电话远距中继站当中的讯号扩大机身上,电源系统之中的电压控制管。因为像这类电压控制管必须设计成栅极可变动控制,才能使电源部分供给稳定的电压,使通讯设备在电源稳定的状况下顺利运作,这类的电子管在屏极电压的工作表现必须十分线性,所以更适合用在「原音重现」的音响产品中。若以工作线性论之,这世界上大概很少有何主动放大元件能跟WE300B相提并论。

WE300B 当时所搭配的功率扩大机分别是最让300B迷与自装派最津津乐道的Model 91以及Model 86,前者同样是使用一支WE300B作结构最为简单稳定的单端线路输出,功率一举提升至八瓦;而後者则使用两支WE300B 作功率更大的推挽输出,输出可达到十五瓦。

经久耐用的产品

以WE当时的商业策略,并不出售功率扩大机给电影院业者或是个人使用,而是以出租的方式提供给有声电影院。其原因是WE300B 当时的售价相当高昂,光是一支电子管就可能需要当时工人半个月甚至一个月的薪水,以当时物料与经济相当不足的状况下,只能以出租的方式进行。而Model 91之所以会成为音响史上的经典,除了价格高昂之外,是因为WE的工程师为了要减少出租时日后维修上的困扰,以及避免故障对戏院所产生的生意影响,对于器材的稳定、使用年限等特性,要求非常高的标准。所以直到今日,仍然有许多Model 91在古典音响迷家中继续使用中,甚至还很少故障。

也就因为在严苛的品管要求下,以及最成熟的结构设计,使得WE300B 就从一九三五年来到一九八八年停止生产之间,超过半世纪的时间几乎没有作任何修整,直到最近AT&T集团(WE的母公司)在各方音响迷的要求下,将WE300B 的生产线重新运作,竟然也并没有改变WE300B的结构与材质,甚至请回原来制作WE300B 的技工,务必求得制做出原汁原味的复刻版WE300B。由此了解WE300B在工业发展上的成就有多么崇高,同时也是一个多么成功的产品,而设计研发WE300B 的工程师们是多么的伟大啊!试问,目前有多少工业产物能历经五十多年的考验而不衰呢?而到今日已没有商业条件之下,还能继续重新生产呢,大概除了WE300B之外,恐怕未必多见了吧!

当今300B电子管的种类和特性

自从1988年WE以不敷制造成本以及没有商业利益为由,关闭了WE300B最后一条生产线,使得唯一必须使用300B的音响工业,不得不另觅生产道路。在这之中美国的Cetron 电子管制造厂,早期便已获得WE的技术支援,继续生产符合WE300B 规格的Cetron 300B,但基于偏高的制造成本,以及电子管仍旧是属於需要手工装配的工业产物,使得身处在美国这么一个人工高昂的地区,无法大量生产300B 电子管。所以拥有Cetron电子管管厂的Rechardson公司,不得不寻求成本更低廉的生产方式,继续生产300B以供应市面上的需求。于是向仍旧继续大量生产电子管的中国湖南曙光电子管制造厂,提供制造300B的生产技术,继续生产符合WE300B 规格的复制品,而第一批曙光所生产的300B,便是大家耳熟能详的金龙管300B。

早期金龙管挟著低廉的售价与精美的包装,造成市场上的一大轰动,也因为其夸张低廉的售价,使得300B电子管机的售价也大幅降低,再也不像从前那么高不可攀,让希望拥有梦幻名机的音响迷们,能够在负担得起的条件下一尝宿愿。中国湖南曙光厂的加入,使得300B电子管机得以普及,金龙管功不可没。金龙管之后,取而代之的便是打上曙光商标的国产300B了。这其中有许多致力发展300B电子管机的知名厂商,纷纷向中国湖南曙光厂订制属于自己的300B电子管,其中最著名的便是台湾ESTi的主事者蔡鸿仁亲身前往广西柳州电子管厂介入300B的生产过程,并加以改变许多特性,延伸出类似像4300B等各色不同的国产300B 品种,,而后还甚至发产出屏极结构不同、阴极材质不一的各种变形300B,使得市面上能选择的300B种类多到十种以上。

300B 各家争鸣

就在这波全球性的300B 热潮中,首先发难的便是俄罗斯Sovtek电子管制造厂,抢先在WE重新生产WE300B之前,推出模仿WE300B外型与规格的Sovtek 300B 。由于之前Sovtek出品的电子管除了价位低廉之外,品质也稳定许多,所以一推出立刻在市场上造成抢购:而在稍后还有美国出资俄罗斯代工生产的Svetlana SV300B,同样也是具有高稳定的品质,而又价位不高的优势,迅速打入音响市场。

另外还有一个比较奇特的真空管厂,那就是Vaic Valve生产的VV30B与VV300B,前者是号称在物理特性上赢过WE300B甚多的最新产品,在单端A类的线路架构下可输出多达18瓦的功率;而后者则是为了符合市面上大部分300B的使用条件,所设计生产符合WE300B 规格的,可在任何器材上直接替换使用。不论是VV30B 或是VV300B在外型与内部结构上与WE300B大不相同,其他300B不管是中国或是俄罗斯的产品,都标榜最接近原厂WE300B的性能,甚至还刻意强调自己是遵从古法酿造,只有Vaic Valve生产的VV30B 特别强调自己与众不同(实际证明不管是材料结构以及声音表现也与WE300B的特色完全不同),但事后却又设计生产VV300B 以符合市场需求。又因主事者的分道扬镳,而演变成KR300B与AV300B。

WE300B

WE300B是所有300B唯一的正牌,而AT&T集团在1996(?)年重新生产WE300B之前,想要找一对全新从未使用过的WE300B几乎是不可能的事。因为大部分的WE300B都被日本人搜刮一空,摆在秋叶原的货架上供人「瞻仰」(因为价钱实在贵到令人手软)。连美国一些制造300B电子管机的厂商,都得反过来向日本人高价买回。

早期Western Electric的标志是在管座上蚀刻成形,而后期则采用黄色印刷的。简单来说:越是早期生产、越是难找的WE300B ,价位越是高昂。(如更早期的WE300A奇货可居的状况更是难以形容)。不过这一切在AT&T集团重新推出WE300B之后便有所改变,虽然在价位上依然惊人,不过总算重新整合了WE300B的市场秩序,使人人只要有钱便能轻松买到做工一流品质稳定的WE300B 了。尽管有人怀疑WE的「不灭传说」是否有三人成虎、绘声绘影之嫌,但是300B流传於世上的传说与美名,都是在叙述正牌WE300B。

Cetron 300B

在欧洲(包括俄罗斯)还未正式生产300B之前,Cetron 300B是唯一品质可靠而且容易购得的300B品种了。再加上价位并非高不可攀,所以深受300B 迷的喜爱与推崇。因为Cetron的生产技术承袭自WE,所以不论在结构上或是材质上,都与WE300B最为近似,包括声音的表现也比较接近WE300B。不过跟真正的WE300B相比,Cetron 300B仅能说是制作稳定的替代品而已。随着各厂家推出因应的复制品之後, Cetron的名气与价格降低了不少。经过一段畅销之後, Cetron 电子管厂还是避免不了被时间淘汰的命运,因而终止生产,使得后期的Cetron 300B因为品质大不如前令人颇有微词。甚至到最后期Cetron停产之后所卖的Cetron 300B,据说是挑选以前库存或是淘汰的产品,使得Cetron 300B的名声也慢慢随之烟消云散了。

国产300B

若说起这波300B 的卷土重来,宛如四百多年前发展于意大利的文艺复兴运动一般的狂热,最大的原因,莫过于中国推出价格低廉的300B电子管。使得音响迷对300B 的梦想得以达成,国产300B简直就是电子管音响潮流的最大功臣。

早期国产300B没有经过进一步的测试筛选等品管过程,就将之上市流通,所以品质一直不稳定。不过後来曙光厂在有心人的投资与技术交流之下,制造品质越来越好,甚至推出特性不同结构各有差异的多样变种300B,供消费者选择。

国产300B在结构上与WE300B并不相同,其中最大的差异便是灯丝结构上的差异。WE300B 是采用古典的灯丝悬挂方式,利用金属钩固定灯丝并可微调阴极灯丝的内阻。而国产300B则是使用较进步的方式,利用弹簧悬吊的方式固定灯丝,其优点是可大幅减少繁琐的人工,比较利于大量生产,但是弹簧悬吊的方式无法对阴极灯丝进行内阻微调的工作,灯丝加热温度不平均的问题便比较严重,这也就是许多国产300B灯丝点亮之後亮度不够平均的主要原因。

其后曙光厂便推出一系列不同制造形式的300B ,其中便有遵循古法以固定悬吊方式来固定灯丝的品种,使声音表现更接近WE300B ;以及将屏极镀上石墨,以增加屏极效率的品种;另外还有更高级的版本是将屏极镀上钛合金,同样也是增加屏极效率,并可增长使用年限。不论国产300B 如何改变内部结构,原则上购买国产300B最好是选择已经经过测试挑选之后的产品,虽然在价位上会稍微贵一些,但经过挑选之后的产品,不管是在声音的表现方面,或是使用年限上都比较有保障。

Sovtek 300B

在WE宣布准备重新生产WE300B之後,令许多300B迷兴奋不已,但是因为各种理由, WE宣布必须将上市时间无限延期时,也让300B迷们再度望穿秋水怨声不已。就在这青黄不接的时刻, Sovtek受到美方资金的赞助,宣布Sovtek将开发生产模仿WE规格的Sovtek 300B,并在很短的时间之内正式上市,并且以精良的品质与低廉的售价作为号召,使得电子管音响的市场再度受到一阵骚动。这个在管壁身上印上红星标志的Sovtek 300B,一开始由于引进的数量不多,在市场上的价位稍微偏高,大约是国产300B一倍左右的价钱。但是在业者大量引进之後,价位就逐渐下滑,约略高於国产300B一至二成的价位。在结构方面, Sovtek 300B的灯丝悬吊方式与国产300B类似,同样采用弹簧悬吊,声音的表现较为刚强,跟各种国产300B比较起来显然於音响性的表现上较为优良。不过Sovtek 300B 同样也面临因为大量生产,而使得制造品质的稳定度无法满足消费者的需求情况,这是选购Sovtek 300B 时必须注意的问题。

JJ /Tesla 300B

JJ/Tesla 300B 是由刚从倒闭了的前捷克斯洛伐克国营电子管厂-----Teslovak / Tesla 分离出来的斯洛伐克分厂生产的新款300B,白磁管座,管形瘦高,单管最大输出可达15-20W,价格在Sovtek 300B和国产300B之间,品质亦较稳定。鉴于刚刚上市,国内市场尚难见其踪影,相信不会太久即有许多制造300B电子管机的厂家采用。据悉以有Cary 和Unison 等知名厂家已率先推出使用JJ /Tesla 300B的单端电子管机。由于输出能力强大,且声音较有素质,JJ /Tesla 300B是一款较有竞争力的300B新星。

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